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Le paradoxe de la performance ESG | Investisseur entreprenant du CFA Institute

Les récentes actions du département américain du Travail ont mis en lumière la curieuse logique qui sous-tend les arguments en faveur des investissements environnementaux, sociaux et de gouvernance (ESG).

Plus de 8 700 commentateurs ont écrit en juillet pour condamner en grande partie une nouvelle règle proposée par le DOL qui limiterait la capacité de la plupart des régimes de retraite des employés à sélectionner des investissements en fonction de facteurs ESG. Mais la décision du DOL est bien fondée, et il n’est pas surprenant que bon nombre des critiques cinglantes, accusant le DOL de tout, de la perpétuation du racisme à la soumission à une ingérence politique, proviennent de gestionnaires de fonds actifs.

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La vérité est que l'ESG est un concept si large et aléatoire que sans normes fiduciaires strictes, il risque de devenir une excuse pratique pour ces mêmes gestionnaires de fonds de sous-performer leurs indices de référence tout en facturant des frais plus élevés.

Les partisans de l'ESG tournent souvent un discours gagnant-gagnant, dans lequel le comportement des entreprises aligné sur certaines valeurs et pratiques conduit également à de meilleurs résultats financiers et performances d'investissement. Pourtant, comme pour toutes les questions complexes, la réalité n'est pas si claire: des décisions difficiles surviennent fréquemment lors de l'équilibre entre les objectifs de gain financier et de responsabilité sociale.

Le psychologue Philip Tetlock qualifie des situations inconfortables comme ces «compromis tabous»: que nous l'admettions ou non, les choix d'investissement socialement responsables se feront parfois au détriment des rendements financiers. Au cœur de l’intervention du DOL est de savoir s’il est approprié que les promoteurs de régime tentent de faire ces compromis au nom de leurs bénéficiaires.

Le résultat: dans les mois à venir, les pratiques d'intégration ESG pourraient devenir le champ de bataille le plus récent dans le tsunami croissant des poursuites en violation de la loi ERISA (Employee Retirement Income Security Act) contre les fiduciaires.

L'argument selon lequel les facteurs ESG conduisent à de meilleurs résultats de performance à long terme est beaucoup plus difficile à prouver que nous pourrions l'imaginer. Les universitaires ont trouvé une corrélation étonnamment faible entre les notes ESG des fournisseurs. En d’autres termes, les experts ne parviennent même pas à se mettre d’accord sur les entreprises qui ont en premier lieu de solides références ESG. Une partie du problème est que le parapluie ESG englobe tant de questions différentes, dont la saillance est en constante évolution.

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Ces soi-disant stocks de péché comme le tabac et la défense – qui, incidemment, ont battu le marché plus large sur le long terme – étaient les naufragés ESG d'origine. Puis, pendant la majeure partie de la dernière décennie, l'ESG est devenu presque synonyme de lutte contre le changement climatique et de mesure de l'empreinte carbone. Aujourd'hui, les entreprises et les investisseurs s'empressent de compiler des indicateurs et des tableaux de bord sur la diversité et l'inclusion, qui sont rapidement passés au sommet de l'agenda ESG.

Supposons un instant que ces problèmes de mesure et ces compromis tabous n'existaient pas, que les expositions ESG pouvaient être identifiées avec précision et exercer un impact positif sur la performance financière des entreprises. Une deuxième question, encore plus difficile, se pose alors: dans quelle mesure ces informations sont-elles déjà intégrées dans les prix des actifs?

Si les références ESG sont déjà évaluées dans les actions, la meilleure stratégie d'investissement peut en fait être d'acheter les moins performants sur les mesures ESG. Pour comprendre pourquoi, considérez que les sociétés de capital-investissement ne recherchent pas les sociétés les mieux gérées à acquérir. Au contraire, ils ciblent souvent les entreprises ayant de graves problèmes opérationnels, car ces entreprises ont la plus grande augmentation de valeur potentielle si elles sont améliorées.

De même, les «retardataires» ESG d’aujourd’hui sont susceptibles d’être confrontés à une pression croissante pour se réorienter et s’améliorer au fil du temps. Si l’amélioration des références ESG augurent effectivement de meilleurs résultats financiers, alors ces retardataires pourraient constituer les meilleurs investissements aux prix actuels. C'est une autre raison pour laquelle la structuration des investissements autour de bonnes performances ESG pourrait avoir des conséquences financières défavorables.

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Avance rapide sur le long terme – ce que les économistes s'empressent de souligner n'arrive jamais – et suppose qu'il n'y a plus d'adaptation et que les entreprises ont toutes atteint leur statut ESG stationnaire. Même dans ce cas, nous nous attendrions toujours à ce que les entreprises dont les qualifications ESG soient médiocres surperforment en moyenne. La théorie financière stipule que pour supporter les risques financiers (et les stigmates sociaux) liés à la détention de ces entreprises, les investisseurs auraient besoin de rendements plus élevés. C’est l’inverse de l’argument selon lequel adopter l’ESG peut faire baisser le taux d’actualisation d’une entreprise: plus les coûts en capital pour l’entreprise sont bas, plus les avantages pour ses fournisseurs de capitaux sont faibles.

En résumé, le DOL ne devrait pas céder aux critiques des intérêts particuliers pour simplement faire son travail et essayer de garantir que les travailleurs atteignent la sécurité financière dont ils ont besoin pour prendre leur retraite confortablement.

Si les promoteurs ESG sont tellement confiants dans l'impact gagnant-gagnant de l'ESG sur les performances, ils ne devraient pas avoir de scrupules à une exigence réglementaire que cette relation soit réellement vraie.

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Tous les articles sont l'opinion de l'auteur. En tant que tels, ils ne doivent pas être interprétés comme des conseils d’investissement et les opinions exprimées ne reflètent pas nécessairement les vues du CFA Institute ou de l’employeur de l’auteur.

Crédit image: © Getty Images / Art aérien abstrait

Jordan N. Boslego, CFA

Jordan N.Boslego, CFA, est chercheur en environnement, social et gouvernance (ESG) et cofondateur d'Empirically, un fournisseur d'analyses prédictives et d'assistance aux litiges concernant la sélection des gestionnaires d'investissement.

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