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Incertitude radicale en finance: les origines de la théorie des probabilités

Incertitude radicale est le titre d'un livre nouveau et remarquable d'économiste et ancien Financial Times le chroniqueur John Kay et l'ancien gouverneur de la Banque d'Angleterre (BOE) Mervyn King. Kay et King décrivent comment la société moderne a succombé à l'illusion que l'incertitude peut être transformée en risques calculables. Ce faisant, ils s'appuient sur un thème qui a occupé le regretté sociologue allemand Ulrich Beck. Beck a conclu:

«Die Welt des berechenbaren und beherrschbaren Risikos setzt (und vielleicht sogar mit dem Siegeszug seines Berechenbarkeitsanspruchs) das Moment der Überraschung frei.»

(«Le monde du risque calculable et contrôlable libère – peut-être même aidé par sa prétention triomphale de calculabilité – le moment de la surprise.»)

Dans cette série en trois parties, j'explorerai comment nous en sommes venus à oublier comment vivre avec une réelle incertitude, les conséquences profondes que cela a eu sur la finance et à quoi pourrait ressembler la bonne façon de gérer une véritable incertitude radicale.

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Les Grecs de l'Antiquité étaient des mathématiciens doués. Certains d’entre nous se souviennent peut-être encore du théorème de Pythagore pour calculer les longueurs latérales des triangles rectangles – un2 + b2 = c2 – de nos jours d'école. Euclide d'Alexandrie a écrit son traité de mathématiques Éléments au 3ème siècle avant notre ère. Le texte était encore utilisé dans les classes de géométrie jusqu'au 20e siècle.

Mais une chose est étrange à première vue: les Grecs de l'Antiquité n'ont jamais étudié la théorie des probabilités. Pourquoi? Parce qu'ils n'avaient aucune place dans leur réflexion sur le hasard et la probabilité. Dans leur esprit, le cours des événements était déterminé par les dieux. Ceux qui voulaient réduire l'incertitude sur l'avenir devaient mieux comprendre la volonté des dieux. Et les mathématiques n'y étaient d'aucune utilité.

Ce n'est donc pas un hasard si les mathématiciens n'ont commencé à s'intéresser à la théorie des probabilités qu'au siècle des Lumières.

«Le risque entre sur la scène mondiale lorsque Dieu en prend congé», a écrit Beck. "Car en l'absence de Dieu, le risque déploie son ambiguïté prometteuse et effrayante, presque incompréhensible"

Le fondement de la théorie des probabilités a été posé dans une question posée par un joueur passionné, Antoine Gombaud, chevalier de Méré, au célèbre mathématicien français Blaise Pascal. Pascal a alors fait appel à un mathématicien français encore plus illustre, Pierre de Fermat, pour trouver une réponse. De la correspondance entre Pascal et Fermat dans les années 1650, le calcul des probabilités émerge. Si la science s'est développée au cours des siècles depuis, ses contours sont aujourd'hui encore déterminés par son lieu de naissance aux tables de jeux du 17e siècle.

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La prochaine avancée véritablement transformatrice de la théorie des probabilités a eu lieu en 1921. Risque, incertitude et profit, l'économiste de l'Université de Chicago Frank Knight a conclu que l'incertitude mesurable, ou ce que nous appelons communément le «risque», est si éloignée de l'incertitude réelle qu'elle ne peut pas vraiment être appelée «incertitude». Il a également introduit le concept d '«incertitude radicale» pour décrire ce phénomène. Knight a observé que les paramètres développés pour peser les probabilités dans les jeux de hasard, ou ceux qui pouvaient mesurer le risque connaissable, n'étaient pas applicables à l'incertitude radicale.

John Maynard Keynes est parvenu à une conclusion similaire dans «La théorie générale de l'emploi, de l'intérêt et de l'argent». Keynes a montré comment les méthodes de calcul des résultats possibles, par exemple à la table de la roulette, étaient peu utiles pour déterminer les perspectives d'une autre guerre européenne ou le prix futur du cuivre. Ils ne pouvaient pas non plus anticiper les chances d'une nouvelle invention perturbatrice de renverser une technologie ancienne ou de réduire le statut social des propriétaires des décennies plus tard. Ces possibilités n'étaient tout simplement pas calculables.

En revanche, le mathématicien britannique Frank Ramsey et le mathématicien italien Bruno de Finetti mettent en avant le concept de «probabilités subjectives». Ils ont conclu que les probabilités pouvaient être calculées pour des scénarios comme ceux décrits par Keynes sur la base d'évaluations subjectives. De cette façon, ils pensaient que l'incertitude en dehors de la table de jeu pouvait être rendue calculable.

Mais Kay et King expliquent que cette hypothèse implicite est que tous les scénarios futurs potentiels sont connaissables. C'est la seule façon pour une série de probabilités subjectives de s'additionner à une et donc d'être cohérente. Bien sûr, pour la plupart des développements futurs, cela est impossible. Les probabilités subjectives ne sont donc rien de plus que des opinions exprimées en nombres.

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Selon Friedrich Hayek, nous prenons des décisions économiques sur l'avenir en nous basant sur notre connaissance subjective des faits et des relations dont nous n'avons pas une compréhension objective ou mathématique. C'est l'environnement dans lequel Joseph Schumpeter «Entrepreneur dynamique» agit, créant quelque chose de complètement nouveau pour lequel aucune probabilité ne peut être calculée à l'avance.

Néanmoins, dans le discours économique, l'érudition de Ramsey et de Finetti a prévalu sur celle de Knight et Keynes, et le concept d'incertitude radicale a reculé à la marge.

Comment cela a conduit à l'impasse de la finance moderne est le sujet du prochain épisode de cette série.

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Tous les articles sont l'opinion de l'auteur. En tant que tels, ils ne doivent pas être interprétés comme des conseils en investissement, et les opinions exprimées ne reflètent pas nécessairement les vues du CFA Institute ou de l'employeur de l'auteur.

Crédit d'image: © Getty Images / traffic_analyzer

Thomas Mayer, CFA, PhD

Thomas Mayer, CFA, PhD, est le directeur fondateur du Flossbach von Storch Research Institute. Auparavant, il était économiste en chef du Deutsche Bank Group et directeur de DB Research. Mayer a occupé des postes chez Goldman Sachs, Salomon Brothers et avant d'entrer dans le secteur privé, au Fonds monétaire international (FMI) et à l'Institut de Kiel. Il a obtenu un doctorat en économie de l'Université de Kiel en 1982. Depuis 2003 et 2015, il est titulaire du CFA et professeur honoraire à l'Université de Witten-Herdecke, respectivement.

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