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Critique de livre: comment l'argent est devenu dangereux

Comment l'argent est devenu dangereux: l'histoire intérieure de notre relation turbulente avec la finance moderne. 2019. Christopher Varelas et Dan Stone. HarperCollins.


Au début Comment l'argent est devenu dangereux, lisons-nous un directeur de banque en 1970 exhortant les écoliers à développer une habitude d'épargne. Vers la fin du livre, nous rencontrons un ancien PDG de banque vieillissant qui choisit de travailler dans une agence en tant que «greeter», rencontrant en personne autant de ses clients que possible. Ces histoires de finance traditionnelle et sans fioritures contrastent avec de nombreux récits que nous lisons tout au long du livre, les récits d'une industrie devenue complexe et, pour les auteurs Christopher Varelas et Dan Stone, dangereuse. (Bien que Varelas et Stone soient tous deux reconnus comme auteurs, Stone a une formation d'écrivain et de rédacteur en chef, tandis que Varelas a passé toute sa carrière dans le monde de la finance, et le livre est présenté entièrement de son point de vue.)

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Varelas a clairement des sentiments mitigés sur la finance moderne. Il
travaille dans l'industrie depuis plus de 30 ans, dont près de 20 ans au
Salomon Brothers / Citigroup. Il est très conscient des avantages de la finance
apporté à la société (la capacité d'emprunter, d'investir, d'assurer) mais voit
la finance moderne comme «une épée à double tranchant». Ces sentiments mitigés se manifestent
chapitre après chapitre, Varelas décrivant souvent un aspect négatif de
la finance moderne que pour la compenser immédiatement par un positif. Par exemple, il
dénonce le développement de gigantesques supermarchés bancaires comme Citigroup mais
souligne ensuite que parfois seule une organisation de taille peut résoudre
problèmes.

Le livre est structuré de façon épisodique, chaque épisode se concentrant sur un moment de la vie professionnelle de Varelas, dont il tire ensuite des conclusions plus générales. L'un des points forts du livre est la proximité de Varelas avec la plupart des incidents dont il se souvient. Nous rencontrons une distribution diversifiée de personnages qui contribuent à la couleur et en font une lecture engageante – mais une lecture engageante avec une intention sérieuse.

Les premières années de Varelas chez Salomon Brothers sont une riche source de matériel sur le côté plus sombre de la finance. Il raconte en détail comment un trader d'obligations d'État a manipulé à plusieurs reprises le marché du Trésor, même après l'intervention du Trésor américain – une série de transgressions qui ont finalement conduit à la démission du PDG et président de l'entreprise, John Gutfreund. Il raconte également une histoire (à nous et à une jeune femme qu'il a rencontrée lors d'une fête) sur un stratagème de manipulation des stocks dont il a été témoin. Le régime violerait presque certainement le code d'éthique et les normes de conduite professionnelle du CFA Institute – en particulier la norme II (B), qui traite de la manipulation du marché. Ces incidents, qui font partie de ce que Varelas appelle la «culture du Far West du Salomon», illustrent la nécessité de normes professionnelles solides pour garantir l’intégrité des marchés et protéger ceux qui y transigent.

Une autre histoire remarquable concerne la faillite municipale du comté d'Orange, en Californie, en 1994 – la plus importante de l'histoire des États-Unis. Varelas a grandi dans le comté d'Orange et a finalement travaillé à la réparation de ses finances. Les difficultés financières du comté proviennent de la confiance placée dans son trésorier, Robert Citron, qui a investi dans des instruments financiers qu’il ne comprenait pas. Ces instruments – dérivés d’obligations liés aux fluctuations des taux d’intérêt – présentaient un profil de risque inapproprié et la valeur du portefeuille du comté s’est finalement effondrée. L’impact de la mauvaise gestion financière a été ressenti dans des domaines tels que les services d’eau et de transport. La représentation par Varelas de cet impact permet de donner vie à un concept abordé dans le code et les normes du CFA Institute – Suitability, Standard III (C), l'une des principales tâches des clients. L'une des recommandations les plus importantes du livre est que quiconque se présente aux élections en tant que trésorier public ou autre responsable financier doit avoir une qualification en finance.

Varelas identifie diverses causes de la «dangerosité» de l'argent, notamment le simple tableur, la fin de la structure de partenariat dans les grandes institutions, l'émergence du «corporate raider» et les pressions provoquées par le cycle de bénéfices trimestriel. De nombreux dangers surgissent en conséquence de ces facteurs (par exemple, les restrictions sur les services publics, la perte de confiance dans les marchés financiers et les menaces pesant sur les régimes de retraite publics). De nombreux autres dangers de ce type prennent vie tout au long du livre.

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Étonnamment, Varelas arrive à une conclusion quelque peu optimiste. Il a un plan, qu'il décompose en trois ensembles «d'actions» – pour les institutions financières, pour les régulateurs et pour les utilisateurs des services financiers. Un de ces points d'action est axé sur les incitations financières, que l'auteur demande instamment à long terme. D'autres suggestions portent sur des domaines tels que l'éducation financière et la culture. Les neuf suggestions méritent un examen sérieux.

Ce livre couvre une période fascinante dans le développement de la finance moderne, mais le lecteur peut être déçu que certains sujets ne soient pas explorés plus en profondeur – par exemple, la nature des cycles économiques et des bulles financières, des instruments financiers complexes tels que les titres adossés à des créances hypothécaires. les swaps sur défaillance de crédit et les problèmes liés à la dépendance des banques à l'égard du financement à court terme. Ces activités ne faisaient peut-être pas partie de l’expérience professionnelle directe de Varelas et par conséquent semblaient hors sujet. Le résultat, cependant, est un livre qui est moins une histoire financière et plus un mémoire personnel.

Toutefois, Comment l'argent est devenu dangereux est un compte rendu perspicace d'une période clé dans le développement de la finance. Il met en évidence les dangers pour les marchés et la société en général qui pourraient résulter de la défaillance du système financier. Cependant, il suggère également des moyens de protéger ce système, d'éviter ses dangers et de le rendre sûr pour les générations futures.

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Tous les messages sont l'opinion de l'auteur. En tant que tels, ils ne doivent pas être interprétés comme des conseils en investissement, et les opinions exprimées ne reflètent pas nécessairement les vues du CFA Institute ou de l’employeur de l’auteur.


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Matt Lyons, CFA

Matt Lyons, CFA, travaille dans le secteur financier depuis plus de 20 ans. Il travaille actuellement à la Bank of Ireland à Dublin, où son rôle comprend l'évaluation des investissements et la mesure du rendement. Il a commencé sa carrière chez Thomson (maintenant Refinitiv), où il était responsable des opérations pour le secteur irlandais, spécialisé dans la tarification des titres, l'analyse fondamentale et les prévisions de bénéfices. Lyon est diplômé du Trinity College de Dublin et de l'Université d'Ulster et il est CFA.

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